Что делать, когда пристроил детей в вузы и почувствовал приближение кризиса среднего возраста? Исполнить мечту детства. Журнал Fast Company рассказал историю трех друзей из Атланты, которые решили взять паузу в карьере и написали комикс (как оказалось впоследствии, довольно популярный).

«Хроники острова Джекилл» (The Jekyll Island Chronicles) — выдуманная история о реальном острове в США, куда после Первой мировой съезжались на лето богатейшие люди мира. Замысел графического романа возник у трех приятелей, успешных американских бизнесменов Джека Лоу, Стива Недвидека и Эда Кроуэлла. Вместо того чтобы в середине жизни впасть в депрессию и задуматься об упущенном, они решили пойти на поводу у своих внутренних подростков.

«Ты в той точке жизни, когда думаешь: „И что мне делать дальше?“ — рассказывает Лоу, менеджер проектов ресторанов Chick-fil-A в Атланте. — Можно попробовать вернуться к тому, что когда-то было вашим хобби. Но мы собрались и решили: давайте делать что-то, что мы не умеем. Всегда хотел написать крутую историю!»

«Мы» — это Лоу и двое его друзей: CEO компании Georgia Motor Trucking Association Эд Кроуэлл и консультант по инновациям сети Chick-fil-A Стив Недвидек. 

Подведение итогов половины прожитой жизни и три года творческих мук вылились в произведение, переигрывающее историю о супергероях, сражающихся с силами мирового хаоса после Первой мировой.

Лоу, который до прихода в Chick-fil-A работал в сфере мультипликационного и кинопроизводства, придумал концепцию. Кроуэллу пришел на ум остров Джекилл — реально существующий островок неподалеку от побережья Джорджии, где когда-то были расположены летние домики богатейших людей мира. Туда приезжали Рокфеллер, Вандербильт, Морган и Карнеги. «В те времена шестая часть мирового капитала приезжала на лето в Джорджию, — говорит Лоу.— Мы втроем нанизывали на реальные факты вымышленные детали, добавляли элементы фэнтези и научной фантастики. Постепенно вытягивали из всего этого новую историю — и получилось то, что получилось».

Что, если джентельмен, наслаждающийся отпуском на острове Джекилл, использовал бы свое состояние, чтобы создать супергероев, которые помогли бы стране? «Это как если бы сериал «Аббатство Даунтон» скрестили с «Мстителями», — считает Недвидек.

Авторам очень пригодились навыки ведения бизнеса. Недвидек, который как-то работал с Саваннским колледжем искусств и дизайна, предложил устроить для выпускников местного факультета современного искусства занятия, где те могли заработать дополнительные баллы. От студентов требовалось сделать иллюстрации к истории, которые можно продать издателям.

Кроуэлл, Недвидек и Лоу придумали концепцию, сюжет и сценарий — так что права на комикс принадлежат им. А студенты за вознаграждение выполняли работу по визуализации персонажей, а также рисовали некоторые кадры комикса и фоновые изображения. Прав на интеллектуальную собственность учащиеся не получили, зато смогли включить работу в портфолио.

«Это не новая практика для компаний — они часто сотрудничают со студентами, но это был первый случай, когда частное лицо таким образом работало над графическим романом», — рассказывает Лоу. «Это добавило нам ответственности и создало график», — говорит Кроуэлл.

«Студентам было нужно больше информации. Нам пришлось описать прошлое персонажей. Это помогло ребятам понять, как рисовать, как герои должны выглядеть, как себя вести, — рассказывает он. — Нам пришлось объяснять, какие именно технологии и механизмы будут использованы в комиксе. Формат уроков помог нам ставить дедлайны».

«По правде, нам пришлось и ребят этому поучить, — добавляет Лоу. — Некоторые из них привыкли рисовать свои картинки для собственных целей. Опыт работы по чьему-то заказу и способность соблюдать сроки им еще пригодятся. Так что работа над комиксом всем пошла на пользу».

Через Саваннский колледж авторы вышли на Top Shelf Productions. Директор издательства Крис Старос сразу заинтересовался их работой, но, поскольку бизнесмены были новичками в комиксном деле, не согласился обсуждать публикацию до тех пор, пока книга не будет готова.

«Крис был готов с нами работать и даже подкинул пару отличных идей, — говорит Лоу. — Он сказал: „Я хочу помогать вам независимо от того, станет ли Top Shelf вашим издателем или нет“. Но когда книга в конце концов была готова, компания согласилась ее напечатать».

«Во многом работа над комиксом была бизнесом, мы создавали продукт. Пришлось использовать наши деловые навыки, чтобы как минимум довести дело до конца. Первые инвестиции мы сделали сами — наняли художника и колориста, — а потом нашли других инвесторов через интернет, чтобы вывести продукт на рынок. На эти деньги создали логотип, визитки, сайт».

На то, чтобы закончить первый том, ушло два с половиной года. Во время работы над второй книгой они создали кампанию на сайте Kickstarter, где собрали $34 тысяч — на 9 тысяч больше, чем рассчитывали. На эти деньги они наняли тех же студентов, с которыми работали в начале.

Роман опубликовали в мае, и больше половины первого тиража раскупили за месяц. Уже имея опыт продаж, авторы решили воспользоваться уникальными возможностями, которые дает Comic Con, масштабная международная выставка комиксов и связанной с ними культуры.

Лоу, Недвидек и Кроуэлл сумели договориться с художником-аниматором фильма «Железный человек» Аланом Скоттом. 

Скотт сделал стимпанковские ножные протезы как у них в книге. Эти протезы можно было надеть на себя и показать на фестивале.

«Со Скоттом я подружился много лет назад, когда он делал костюм коровы для Chic-fil-A, — объяснил Недвидек. — Когда я ему рассказал, что мы собираемся сделать, он сказал: „Чувак, я сделаю вам ноги!“ Теперь мой сын разгуливает по Comic Con на этих восьмифутовых ногах и собирает вокруг себя толпы».

Кризис среднего возраста проходит по всем признакам весьма успешно, хотя друзья не собираются отказываться и от более традиционных способов его «лечения». «Это необязательно делать вместо покупки Porsche», — шутит Недвидек. «Для справки — у меня нет Porsche», — вставляет Лоу. «А у меня пока его нет», — отзывается Недвидек.