Считается, что нельзя отвлекаться на посторонние мысли во время выполнения какой-то задачи, потому что это вредит продуктивности. В психологии такие случаи называют «потерей исполнительного контроля». Но специалисты из Гарварда доказали: даже отвлекаясь от задачи, мне не теряем контроль над работой. Это «стратегическое отвлечение», которое позволяет ненадолго снять напряжение, а после вернуться к задаче с новыми силами.

Психолог Пол Сели (Paul Seli) и его коллеги придумали способ изучить, как посторонние мысли влияют на нашу продуктивность. Их выводы опубликованы в марте в журнале Psychological Science.

Участники эксперимента следили за циферблатом часов со стрелкой, которая описывала полный круг за 20 секунд. Задачей респондентов было считать, сколько раз это произойдет. Они быстро понимали, что когда стрелка достигала верхней точки, за циферблатом можно некоторое время не следить.

Чтобы определить степень сосредоточенности участников, исследователи прерывали задание и в разные моменты спрашивали респондентов, о чем те думают.

Оказалось, что в первые 5 секунд после «критического события» (то есть полного оборота стрелки) примерно 33% времени уходило на посторонние мысли. Через 10 секунд этот показатель повышался до 50%. Но как только стрелка начинала подходить к 12 часам, участники снова концентрировались на задаче.

Даже если участник думал о чем-то своем 90% времени, это никак не влияло на его результат. Исследователи считают, что отвлечение даже помогает нам в некоторых сферах — например, усиливает творческое мышление.